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简 奥斯汀死于慢性砷中毒?

归档日期:05-02       文本归类:奥斯汀      文章编辑:爱尚语录

  英国女作家简 奥斯汀(Jane Austen)曾出版6部长篇小说,在去世后不到200年的时间里,她的文学地位因世人的不断发掘而愈发得到重视,其作品《傲慢与偏见》在英国人最喜爱的百部文学作品中位列第二位——仅次于托尔金的《指环王》。

  但遗憾的是,尽管奥斯汀曾通过书信(据估计信件总数超过3000封)与亲友频繁往来,但仅有160余封经过亲人审核的信件留存——世人所知的奥斯汀,可用其亲人的一句话概括:“安静的好姑娘”。

  1817年5月,41岁的奥斯汀前往温彻斯特(Winchester)就医,2个月后不幸离世,死后被家人安葬在温彻斯特大教堂。于后人而言,她的英年早逝实在是令人叹惋,但由于缺乏必要的背景知识,其病因为何长期以来都是不解之谜。

  1964年,英国医生扎卡里 柯普爵士(Sir Zachary Cope)指出,奥斯汀所得的可能是罕见的结核性阿狄森氏病(tubercular Addison’s disease)。阿狄森氏病又称肾上腺皮质功能减退症,是由肾上腺皮质本身的病变所致,1855年由英国医生阿狄森首先提出而得名。奥斯汀在信中描述当时的自己:健康状况日益俱下,直至卧床不起,期间伴随着皮肤色素沉积、反胃和风湿性疼痛等症状。

  但这一观点近年却被英国阿狄森氏病自助群体的成员凯瑟琳 怀特(Katherine White)所排除,她在英国的《医学人文》(Medical Humanities)杂志撰文指出:“大多数阿狄森氏病患者都会经历精神混乱,全身疼痛,体重减轻和食欲降低等症状。而这些恰恰是在奥斯汀的信件中没有出现的。”在其去世前两个月,奥斯汀写到:我的头脑一直是清醒的,几乎没有什么疼痛。躺在病床上的她甚至还为姐姐阿桑德拉诵读过一首讽刺诗。

  阿什福德首先想到这有可能是慢性砷中毒(Chronic Arsenic Poisoning),其突出的表现之一就是皮肤的过度角化和色素沉着或脱失改变,可发生在身体任何部位,色素沉着与色素脱失相间存在,形成散在黑白色斑点,呈雨点或广泛的花斑状分布。这点在北美简 奥斯汀协会前主席那里也得到了一定的印证:他们早年通过拍卖得到一缕奥斯汀的发束,在检验结果中,竟发现了高含量的砷。

  含砷的化合物是古代常用的一种毒药,比如中国小说中常见的“砒霜”(主要成分为As2O3)就是一种毒性剧烈的毒药,少量摄入就会引发急性砷中毒,表现为剧烈呕吐、腹泻不止、口鼻及外耳道出血、全身抽搐、休克、昏迷等,严重者短时间内即可死亡。

  而对于慢性砷中毒受害者来说,除了会引发皮肤色素沉积、脱失外,还会引起肝硬化、周围神经病伴肢体运动障碍、肢体瘫痪、膀胱癌等多种病症。而与急性砷中毒不同的是,砷会富集在慢性砷中毒受害者的毛发中。

  在奥斯汀生活的年代,砷曾被广泛应用于富勒氏溶液(Fowler‘s solution,成分为亚砷酸钾)等药物中,针对风湿、梅毒等各种疾病进行治疗。而正如前文奥斯汀在信件中透露的那样,她确实罹患风湿,并因此忍受病痛。阿什福德认为,奥斯汀很有可能是在治疗其它疾病的过程中,长期服用含砷的药物,从而导致了慢性砷中毒。

  除了上述推论外,阿什福德还有一种大胆的揣摩:奥斯汀可能死于谋杀,即被人蓄意投毒。砷无色无味,与面粉等混合或溶水后难于分辨,其中毒症状发展缓慢,且易与霍乱或急性肠胃炎等混淆。

  直到1836年,英国皇家兵工厂化学家詹姆斯 马什(James Marsh)才找到了能精确检验砷中毒的方法,即将含砷的溶液与锌和硫酸反应,如果确实含砷,将会生成胂(AsH3)和氢气的气体混合物。点燃这种气体混合物后,附近的陶瓷碗上将会附着一层银黑色的砷。

  但在奥斯汀死亡时,马什的方法并未普及。不过“奥斯汀死于谋杀”可能是推理小说家的职业病,这个说法并没有得到相关研究者的支持。珍妮特 托德(Janet Todd)教授曾编纂过剑桥版奥斯汀传记,她对《卫报》表示:“我很难相信奥斯汀会被人蓄意谋害,发生这一可能的概率太小了。要说因为治疗风湿而导致砷中毒,这倒是很有可能。她过早离世的确留下很多疑团,但如果不对其遗骸进行检测,恐怕没人知道她的确切死因。”

  拿破仑就曾经因为头发中检测到砷而被怀疑死于慢性砷中毒,不过同奥斯汀一样,这个说法也没有得到确切证据的支持。而最近的一些研究甚至认为,拿破仑从小就接触了大量的砷,所以他的头发中才会检测到砷,而他的真正死因则是胃癌。了解更多:

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